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-Les robots sur la planète Mars

Rédigé par Gilles Aucun commentaire

Sur les sept robots envoyés sur Mars seuls deux sont encore en activité; Curiosity et Mars InSight. Photo: Sojourner débarque de la station de base Pathfinder à la surface de la planète Mars.

 

Un robot rover est un véhicule à moteur qui parcourt la surface de la planète Mars. Les véhicules mobiles présentent plusieurs avantages par rapport aux atterrisseurs fixes: ils examinent plus de territoire, ils peuvent être dirigés vers des objectifs intéressants, ils peuvent se placer au soleil pour faire face aux mois d'hiver et ils peuvent faire progresser les connaissances sur la manière de contrôler un véhicule robotisé à distance.

Cinq rovers martiens robotisés américains ont été utilisés avec succès. Tous gérés par Le Jet Propulsion Laboratory*: Sojourner, Opportunity, Spirit, Curiosity et InSight. Le 24 janvier 2016, la NASA a annoncé que les études actuelles sur Mars par Curiosity et Opportunity (ce dernier aujourd'hui disparu) recherchaient des preuves de vie ancienne, notamment une biosphère basée sur des microorganismes autotrophes, chimiotropes ou chimiolitho-autotrophes, ainsi que sur de l'eau ancienne, y compris les environnements fluvio-lacustres (plaines reliées à d'anciens cours d'eau ou lacs) pouvant être habitables. La recherche de preuves d'habitabilité, de taphonomie (liée aux fossiles) et de carbone organique sur Mars est maintenant un objectif primordial de la NASA.
En juin 2018, Opportunity a cessé d'être en contact après être passé en mode hibernation lors d'une tempête de poussière. La NASA a déclaré que, après de nombreux échecs pour réveiller le rover avec des signaux répétés, la mission Opportunity avait pris fin le 13 février 2019.

Mars 2 et Mars 3 étaient des sondes physiquement reliées à leur atterrisseurs; Sojourner dépendait de la station de base Pathfinder (atterrisseur) pour communiquer avec la Terre; Spirit, Opportunity, Curiosity et InSight étaient autonomes.
Jusqu'à mai 2019, Curiosity est toujours actif, tandis que Spirit, Opportunity et Sojourner ont terminé leurs missions après perte de contact.
Le dernier robot arrivé sur Mars en novembre 2018 fait partie de la Mission Mars InSight pour sonder le sol martien.

Sept rovers (robots) ont été envoyés sur Mars:
 
-1971 URSS. Mars 2, Prop-M rover. L'atterrissage de Mars 2 échoua avec le Prop-M. Les vaisseaux Mars 2 et 3 de l’Union soviétique avaient des appareils identiques Prop-M de 4,5 kg. Ils devaient se déplacer sur des skis alors qu'ils étaient amarrés aux atterrisseurs avec des câbles.

-1971 URSS. Mars 3, le mobile Prop-M. Perdu après la pose de l'atterrisseur Mars 3 environ 20 secondes après l'atterrissage.

-1997 USA. Rover Sojourner, Mars Pathfinder, a atterri avec succès le 4 juillet 1997. Les communications ont été interrompues le 27 septembre 1997.

-2003 USA. Spirit (MER-A), Rover d'exploration de Mars, lancé le 10 juin 2003 et atterri le 4 janvier 2004. Près de 6 ans après la limite de mission initiale, Spirit avait déjà parcouru une distance totale de 7,73 km quand ses roues sont restées coincées dans le sable martien. La dernière communication du rover a eu lieu le 22 mars 2010 et la NASA a cessé ses tentatives de rétablissement de communication le 25 mai 2011.

-2003 USA. Opportunity (MER-B), Rover d'exploration de Mars, lancé le 7 juillet 2003 et atterri le 25 janvier 2004. Opportunity a dépassé les records de longévité enregistrés précédemment avec 5 352 sols (5 498 jours terrestres entre le débarquement et la fin de la mission; 15 années terrestres ou 8 années martiennes) et a parcouru une distance totale de 40,25 km. Le rover a envoyé son dernier statut le 10 juin 2018, quand une tempête de poussière planétaire a masqué la lumière du soleil nécessaire pour recharger ses batteries. Après des centaines de tentatives de réactivation du rover, la NASA a déclaré la mission officiellement terminée le 13 février 2019.
 
-2011 USA. Curiosity de la mission Mars Science Laboratory (MSL) de la NASA a été lancé le 26 novembre 2011 et a atterri dans la plaine d'Aeolis Palus près d'Aeolis Mons (officieusement le "Mont Sharp") dans Gale Crater le 6 août 2012. Le robot Curiosity était toujours opérationnel en mai 2019.

-2018 USA.  Mission Mars InSight. InSight a été lancé à partir de la base aérienne Vandenberg en Californie le 5 mai 2018. Après un voyage de six mois, InSight a atterri sur Mars le 26 novembre 2018 et a commencé les opérations de sondage du sol martien. InSight est un robot fixe d'analyse.

*Le Jet Propulsion Laboratory (JPL) est un centre de recherche et de développement financé par le gouvernement fédéral et un centre d'essai de la NASA basé à La Cañada Flintridge en Californie.

Futurs lancements de robots

Rosalind Franklin, le rover ExoMars russo-européen sera lancé en 2020.
Mars 2020, un autre rover de la NASA sera également lancé en 2020 en prévision d'un arrêt accidentel ou de fin de vie technique de Curiosity.
Mars Global Remote Sensing Orbiter et Small Rover, un projet chinois non daté pour le moment.

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