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-Tempêtes de neige nocturnes sur Mars

Rédigé par Gilles Aucun commentaire

Il ne manque pas de glace et de neige près du pôle sud de Mars, jusqu'à des épaisseurs de 3 500 mètres. Crédit photo: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum).

Dans un nouvel article publié dans Nature Geoscience, Aymeric Spiga de l'Université de Paris et ses co-auteurs montrent que des chutes de neige peuvent se produire sur Mars - sous la forme de microrafales, également observées sur Terre. Les microrafales se produisent lorsque l'air froid et dense d'un nuage se déplace rapidement vers le sol.

C'est étonnant, car l'atmosphère martienne est très mince et les températures sont bien au-dessous du point de congélation. Cependant, à cause de cette mince atmosphère, il faut peu d'eau pour saturer l'air, ce qui entraîne la formation de nuages ​​d'eau et de glace. En fait, de tels nuages ​​sont assez communs sur Mars.

Spiga a démontré, à l'aide de simulations numériques, que des microrafales et des chutes de neige associées devraient également se produire sur Mars. Mais elles n'arriveraient que la nuit, et ne dureraient que quelques minutes plutôt que des heures comme sur Terre.

Les nouveaux résultats sont corroborés par les observations précédentes de l'instrument LIDAR sur la mission Mars Phoenix, qui a détecté des cristaux de glace sous un nuage d'eau et de glace pendant la nuit. L'argument en faveur de l'existence des chutes de neige est maintenant très fort, car il est soutenu à la fois par l'observation et l'explication théorique.

Ces nouvelles connaissances ont des conséquences sur la compréhension de la distribution de l'eau sur Mars. Notamment en ce qui concerne la formation des glaciers dans les régions équatoriales et l'évolution de la planète d'un passé beaucoup plus humide à l'extrême sécheresse d'aujourd'hui.
Dans la plupart des régions de Mars, la neige déposée se sublimera très rapidement, ce qui signifie que la neige passerait directement à la phase gazeuse, sans jamais devenir liquide. Ainsi, il est peu probable que ces dépôts de neige aient un effet direct sur la vie martienne. Et ils ne devraient se produire que rarement. Néanmoins, il montre que l'eau est disponible sur Mars d'une manière inattendue.

Et cela nous fait nous demander quelles autres surprises la planète rouge pourrait encore nous réserver.

 

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