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Notre Galaxie, la Voie Lactée

Notre Soleil (une étoile) et toutes les planètes qui l'entourent font partie d'une galaxie connue sous le nom de Voie Lactée. Une galaxie est un grand groupe d'étoiles, de gaz et de poussière liés ensemble par la gravité. Ils s'affichent dans une variété de formes et de tailles. La Voie Lactée est une grande galaxie spirale. Toutes les étoiles que nous voyons dans le ciel nocturne sont dans notre propre galaxie. Notre galaxie s'appelle la Voie Lactée parce qu'elle apparaît comme une bande de lumière laiteuse dans le ciel lorsque vous la voyez dans une zone vraiment sombre.

Il est très difficile de compter le nombre d'étoiles dans la Voie Lactée à partir de notre position à l'intérieur de la galaxie. Nos meilleures estimations nous disent que la Voie Lactée est composée d'environ de 200 à 400 milliards d'étoiles et au minimum 100 milliards de planètes. Ces étoiles forment un grand disque dont le diamètre est d'environ 100 000 années-lumière* alors que son épaisseur est en moyenne de 1 000 années-lumière. Notre système solaire est à environ 25 000 années-lumière du centre de notre galaxie - nous vivons dans la banlieue de notre galaxie. Tout comme la Terre tourne autour du Soleil, le Soleil tourne autour du centre de la Voie Lactée. Il faudrait 250 millions d'années pour que notre Soleil et le système solaire arrivent au centre de la Voie Lactée.

Nous pouvons seulement prendre des photos de la Voie Lactée à l'intérieur de la galaxie, ce qui signifie que nous n'avons pas une image de la Voie Lactée dans son ensemble.

Alors pourquoi pensons-nous que c'est une galaxie spirale? Il y a plusieurs indices:

Le premier indice de la forme de la Voie Lactée vient de la bande brillante d'étoiles qui s'étend à travers le ciel (et, comme mentionné ci-dessus, c'est ainsi que la Voie Lactée a reçu son nom). On peut voir cette bande d'étoiles à l'œil nu dans des endroits avec un ciel nocturne très noir.

Plusieurs télescopes différents, à la fois au sol et dans l'espace, ont pris des images du disque de la Voie Lactée en prenant une série de photos dans des directions différentes - un peu comme prendre une photo panoramique avec votre appareil photo ou votre téléphone. La concentration d'étoiles dans une bande ajoute à la preuve que la Voie Lactée est une galaxie spirale. Si nous vivions dans une galaxie elliptique, nous verrions les étoiles de notre galaxie s'étendre tout autour du ciel, pas dans une seule bande.

Un autre indice vient quand les astronomes cartographient les jeunes étoiles brillantes et les nuages ​​d'hydrogène ionisé dans le disque de la Voie Lactée. Ces nuages, appelés régions HII, sont ionisés par de jeunes étoiles chaudes et sont essentiellement des protons libres et des électrons. Ce sont deux marqueurs importants des bras spiraux dans d'autres galaxies spirales que nous voyons, donc les cartographier dans notre propre galaxie peut donner un indice sur la nature spirale de la Voie Lactée. Il y a assez de lumière pour que nous puissions les voir à travers le disque de notre galaxie.

Il y a eu un certain débat au cours des années quant à savoir si la Voie Lactée a deux bras en spirale ou quatre. Les dernières données montrent qu'elle a quatre bras.

D'autres indices sur la nature en spirale de la Voie lactée proviennent d'une variété d'autres propriétés. Les astronomes mesurent la quantité de poussière dans la Voie Lactée et les couleurs dominantes de la lumière que nous voyons, et ils correspondent à ceux que nous trouvons dans d'autres galaxies spirales typiques. Tout cela s'ajoute pour nous donner une image de la Voie Lactée, même si nous ne pouvons pas sortir pour voir le tout.

Il y a des milliards d'autres galaxies dans l'Univers. Seulement trois galaxies en dehors de notre propre galaxie de la voie lactée peuvent être vues sans télescope, et apparaissent comme des taches floues dans le ciel à l'œil nu. Les galaxies les plus proches que nous pouvons voir sans télescope sont les grands et petits nuages ​​de Magellan. Ces galaxies satellites de la Voie Lactée peuvent être vues depuis l'hémisphère sud. Même ils sont à environ 160 000 années-lumière de nous. La galaxie d'Andromède est une plus grande galaxie qui peut être vue de l'hémisphère nord (avec une bonne vue et un ciel très sombre). Elle est à environ 2,5 millions d'années-lumière de nous, mais elle se rapproche, et les chercheurs prédisent que dans environ 4 milliards d'années, elle entrera en collision avec la Voie Lactée. C'est-à-dire qu'il faut 2,5 millions d'années pour nous atteindre depuis l'une de nos galaxies «proches». Les autres galaxies sont encore plus éloignées de nous et ne peuvent être vues qu'à travers des télescopes.

*Année-lumière: distance parcourue par la lumière à la vitesse de 300 000 Km/s pendant une année.

La Voie Lactée

La Voie Lactée. Crédit photo: Forest Wander

 

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