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-Une planète X ou 9 hypothétique

Rédigé par Gilles Aucun commentaire

Cette hypothétique planète de la taille de Neptune orbiterait notre Soleil dans une orbite très allongée bien au-delà de Pluton. Crédit photo: Caltech/R. Hurt (IPAC)

Tour d'horizon

Les chercheurs de Caltech ont trouvé des preuves mathématiques suggérant qu'il pourrait y avoir une "planète X" au fond du système solaire. Cette hypothétique planète de la taille de Neptune orbite notre soleil dans une orbite très allongée bien au-delà de Pluton. L'objet, que les chercheurs ont surnommé "Planet Nine" (planète 9), pourrait avoir une masse environ 10 fois supérieure à celle de la Terre et orbiter environ 20 fois plus en moyenne du soleil par rapport à Neptune. Il faut parfois entre 10 000 et 20 000 années terrestres à des astres pour effectuer une orbite complète autour du soleil.

L'annonce ne signifie pas qu'il y a une nouvelle planète dans notre système solaire. L'existence de ce monde lointain n'est que théorique à ce stade et aucune observation directe de l'objet surnommé n'a été faite. La prédiction mathématique d'une planète pourrait expliquer les orbites uniques de certains objets plus petits dans la ceinture de Kuiper, une région lointaine de débris glacés qui s'étend bien au-delà de l'orbite de Neptune. Les astronomes recherchent maintenant la planète prédite.

Plus précisément

En janvier 2015, les astronomes de Caltech, Konstantin Batygin et Mike Brown, ont annoncé une nouvelle recherche démontrant qu'une planète géante traçait une orbite inhabituelle et allongée dans le système solaire externe. La prédiction est basée sur une modélisation mathématique détaillée et des simulations informatiques, et non sur une observation directe.

Ce grand objet pourrait expliquer les orbites uniques d’au moins cinq objets plus petits découverts dans la ceinture lointaine de Kuiper.

"La possibilité d'une nouvelle planète est certainement une opportunité excitante pour moi en tant que scientifique planétaire et pour nous tous", a déclaré Jim Green, directeur de la Division des sciences planétaires de la NASA. "Ce n'est pas, cependant, la détection ou la découverte d'une nouvelle planète. Il est trop tôt pour dire avec certitude qu'il existe une prétendue Planète X. Ce que nous voyons est une prédiction précoce basée sur la modélisation à partir d'observations limitées. C'est le début d’un processus qui pourrait aboutir à un résultat intéressant. "

Les scientifiques de Caltech pensent que la planète X pourrait avoir une masse environ 10 fois supérieure à celle de la Terre et avoir une taille similaire à celle d’Uranus ou de Neptune. L'orbite prévue est en moyenne 20 fois plus éloignée de notre soleil que Neptune (qui tourne autour de 4,5 milliards de kilomètres en moyenne). Il faudrait entre 10 000 et 20 000 ans à cette nouvelle planète pour n’effectuer qu’une seule orbite autour du soleil (où Neptune complète une orbite environ tous les 165 ans).

Quand a-t-elle été découverte?

La planète X n’a pas encore été découverte et la communauté scientifique s’interroge sur son existence. La prédiction publiée dans le numéro du 20 janvier du journal Astronomical est basée sur la modélisation mathématique.

Quel est son nom?

Batygin et Brown ont surnommé leur objet prédit "Planet Nine" (planète 9), mais les droits de dénomination réels d'un objet vont à la personne qui le découvre réellement. Le nom utilisé lors des précédentes chasses du géant présumé, objet non découvert au-delà de Neptune est "Planète X".

Si le monde prédit est trouvé, le nom doit être approuvé par l'Union astronomique internationale. Les planètes portent traditionnellement le nom de dieux mythologiques romains.

Pourquoi pensent-ils que c'est là?

Les astronomes qui étudient la ceinture de Kuiper ont remarqué que certaines des planètes naines et d’autres petits objets glacés avaient tendance à suivre des orbites qui se regroupaient. En analysant ces orbites, l’équipe Caltech a prédit la possibilité qu’une grande planète, encore inconnue, se cache bien au-delà de Pluton.

Ils estiment que la gravité de cette planète potentielle pourrait expliquer les orbites inhabituelles de ces objets de Kuiper.

Et après?

Les astronomes, notamment Batygin et Brown, commenceront à utiliser les télescopes les plus puissants du monde pour rechercher l'objet sur son orbite prévue. Tout objet aussi éloigné du soleil sera très faible et difficile à détecter, mais les astronomes estiment qu’il devrait être possible de le voir à l’aide des télescopes existants.

"J'adorerais le trouver", déclare Brown. "Mais je serais également parfaitement heureux si quelqu'un d'autre le trouvait. C'est pourquoi nous publions ce document. Nous espérons que d'autres personnes vont s'en inspirer et commencer à chercher."

"Chaque fois que nous avons une idée intéressante comme celle-ci, nous appliquons toujours les règles de Carl Sagan en matière de pensée critique, qui incluent une confirmation indépendante des faits, la recherche d'explications alternatives et un débat scientifique encourageant", a déclaré M. Green. "Si "Planet X" existe, nous la trouverons ensemble. Ou nous déterminerons une autre explication pour les données que nous avons reçues jusqu'à présent."

Et de conclure: "Maintenant, allons explorer !"

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